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Las tierras raras
Autor: Mario Arango Marín
27 de Agosto de 2011


Aunque no es una clase de química, por razones geoestratégicas y de defensa, parece necesario repasar qué son las «Tierras raras».

Aunque no es una clase de química, por razones geoestratégicas y de defensa, parece necesario  repasar qué son las «Tierras raras». Es el nombre común para 17 elementos químicos: escandio, itrio, lantano y los 14 que se conocen como lantánidos (del cerio al lutecio). Lo de “tierras” se debe a la antigua denominación que tenían los óxidos. El término “rara” surgió a principios del siglo XX debido a la dificultad de separar los elementos constituyentes de los minerales, entre los que se encuentran bastnasita, didimio, monazita y loparita, y hasta hace poco raramente utilizados. Los elementos de este grupo se utilizan para fabricar imanes permanentes fuertes, materiales superconductores, láseres. Se usa en la síntesis orgánica de compuestos organometálicos y en la resonancia magnética nuclear.


En 1992 el dirigente chino Deng Xiaoping decía que “los recursos de tierras raras de China pueden ser comparados en jerarquía con el petróleo de Oriente Medio. Ambos tienen una inmensa importancia estratégica y debemos sin duda tratar los asuntos de tierras raras con cuidado, dando rienda suelta a las ventajas que ofrecen”. Hoy China suministra el 97% mundial de estos materiales, que son usados también en computadoras y tecnología de energía limpia como turbinas de viento y autos eléctricos. Pequeñas cantidades de disprosio pueden hacer que los imanes de los motores eléctricos sean 90% más ligeros, mientras que el terbio puede ayudar a reducir el consumo de electricidad de las luces en 80%. Así como Baotou, una ciudad de 1,8 millones de habitantes, a unos 650 kilómetros al oeste de Pekín, es hoy la “capital de las tierras raras”, la codiciada Afganistán es la “Arabia Saudí del litio” (no tierra rara pero el más liviano de los metales).


El mito de los mercados abiertos ya no se aplica a recursos naturales claves. Por eso mismo, el monopolio y explotación de las tierras raras, y de otros elementos de la electrónica portátil, comienza a profundizar políticas neocoloniales y a sacudir aires bélicos, tras el anuncio chino de limitar sus exportaciones.  A finales del año pasado, el Departamento de Energía estadounidense enumeró los cinco metales raros “claves”, los más importantes para la producción de energía limpia: disprosio, neodimio, terbio, europio e itrio. Todos ellos, esenciales para la fabricación de vehículos híbridos y fibras ópticas, por ejemplo. Además, son los más decisivos y de los que depende su enorme complejo industrial-militar para motores de aviación y misiles.








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